Биллингсгейт – крупнейший в Британии рыбный рынок, до 19 века считался самым большим в мире. Он возник стихийно возле Тауэра почти 900 лет назад. Рыбу там продавали местную, выловленную в Темзе и её притоках. Рынок процветал, потому что местные законы, принятые еще в 14 веке, запрещали создание конкурирующих рынков в радиусе 10 километров. В 1849 году он впервые переехал с улицы под крышу, в 1875 – в прекрасное новое (теперь уже старое) здание там же, а в 1982 году он обосновался на нынешнем месте – на Собачьем острове, и его площадь значительно расширилась. В настоящее время здесь торгуют в основном оптовые поставщики, способные обеспечить бесперебойную доставку самой свежей продукции.

Рынок Billingsgate открывается в 5 часов утра, сюда привозят живой товар даже из таких дальних британских портов, как Абердин и Корнуолл. Ассортимент охватывает все виды морепродуктов и все виды рыб. Долгое время на рынке существовала консервативная традиция: доставлять товар покупателям могли только специальные носильщики, использование механических видов транспорта не допускалось. Но в 2012 году эта древняя традиция была отменена.

На последнем перекрестке при въезде на рынок установлено такое светофорное дерево, которое, когда работает, мигая всеми светофорами сразу, дезориентирует не выспавшихся еще водителей.

На этом рынке закупаются все рестораны, рыбные магазины, посольства и, конечно же, жители, специально вставшие ради этого ранним утром. Здесь можно видеть огромных акул, устриц, крабов и других морских обитателей, выставленных на продажу.

Разнообразие и ассортимент просто поражает и приводит в какой-то сумасшедший восторг. Хочется прикупить много всего и сразу, потому что выбраться на рынок получается нечасто. Главная причина этого – необходимость слишком уж рано просыпаться.

Раньше рыба приходила неразделанной, разделывали её уже в рыбных лавках, поэтому объемы торговли были куда больше. Сейчас рыбу можно заказать на другом конце планеты, и к вам в магазин её привезут без чешуи и уже нарезанной на филе.

Даже простое перечисление рыб, выставленных на продажу, показывает поистине грандиозный масштаб этого рынка. Огромное количество лососей, массу форелей, множество карпов, десятки макрелей (они же скумбрии), косяки сельди, тут и там лежащих плоских, как дно, камбал.

А кроме рыб там есть еще: устрицы, гребешки, омары, крабы, раки, кальмары, осьминоги, каракатицы, креветки. Перечислить всех просто невозможно.

Креветки самые разные – от привычных до огромных. Цены также вполне приятные – гораздо дешевле, чем в супермаркете.

Крабы, выловленные в британских водах и привезенные издалека, на рынке одинаково хороши.

Заинтересовала странная на вид конструкция со множеством запертых ящиков. Оказалось, что это угрехранилище, причем с проточной водой. У каждого угря там была отдельная жилплощадь. Угри были единственной рыбой, торговля которой ранее была ограничена. Но ограничена не так, как нынче, в интересах рыб, а в интересах определенных торговцев. Монополию на торговлю угрями, которые были некогда дешевой едой для бедных, в 1666 году получили голландцы в знак благодарности за помощь поставками еды после пожара. И голландские лодки ходили на базар до середины 20 века. 

Купив парочку живых угрей, я сильно намучился с ними дома. Они прекрасно перенесли путь в багажнике машины и дальше никак не хотели расставаться с жизнью. Пришлось применять некоторые подручные средства в виде кухонного топорика, чтобы получить продукт, готовый к дальнейшей обработке.

Устрицы упакованы в небольшие аккуратные деревянные ящички и продаются поштучно. Все они живые и выглядят очень привлекательно.

Поход на рыбный рынок похож на экскурсию в зоопарк. Где еще увидишь целого двухсоткилограммового тунца, длинную, похожую на отполированный алюминиевый кабель рыбу-саблю, живых, жутко грозных омаров и истекающих чернилами осьминогов?

В одной из пенопластовых коробок в россыпи сверкающего льда лежит нечто, очень похожее на обычную рыбку бычка – только размером с упитанного шестиклассника.

Многое из того, что там продают, я видел только на картинках или в кино и, уж точно, никогда не пробовал на вкус.

Рыбный рынок предлагает посетителям разнообразные виды рыбы и морепродуктов. Здесь, кажется, нет только Золотой рыбки. Ежегодно на рынке продается около 25 тысяч тонн рыбы, большая часть которой – британская. Рыбу также привозят из других стран: Голландии, России и даже из Австралии.

И все-таки главное на этом рынке не рыба, а люди, работающие здесь. Колоритные суровые британцы, всем своим видом показывающие насколько нелегок рыбный промысел, в то же время внимательные и добродушные, с неповторимым британским юмором.

А мадонна за стойкой бара – это вообще само гостеприимство. Невозможно побывать на рынке и не выпить чашечку кофе с плюшкой.

Ужин дома удался на славу. Устрицы были свежайшие и великолепные. Лосось просто таял во рту. А с бутылочкой любимого вина кажется, что жизнь удалась.

Когда над Биллингсгейтом поднимается солнце, торговля заканчивается до утра следующего дня. В небоскребы по соседству приходят на работу банкиры, юристы, финансисты. Вечером, закончив свои дела, они зайдут в рестораны неподалеку и покушают рыбу, которая, скорее всего, была доставлена сегодня утром с рынка, расположенного рядом.